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Il significato di un suono dipende dagli altri sensi – Le Scienze

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lescienze.it – Il significato di un suono dipende dagli altri sensi. Il significato che attribuiamo a un suono può variare in base al contesto in cui lo percepiamo: uno studio ha scoperto la complessa rete neuronale della corteccia uditiva che ci permette di sfruttare questa flessibilità cognitiva.

La scoperta potrebbe avere ricadute sulla comprensione di alcuni aspetti di malattie come l’Alzheimer(red)

Il significato di un suono dipende dagli altri sensi

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L’interpretazione di un suono è influenzata da indizi provenienti anche da sensi diversi dall’udito grazie a un sistema di circuiti neuronali che permette di reagire in modo differente ai suoni familiari e non.

A identificare questi circuiti è stato un gruppo di ricercatori della  New York University Langone, che firmano un articolo su “Nature Neuroscience”.

“Il nostro studio mostra in che modo lo stesso suono può assumere significati diversi a seconda della situazione”, spiega Robert Froemke, coautore dello studio.

“Sappiamo, per esempio, che le persone imparano a non allarmarsi se sentono il suono di un clacson quando si trovano al sicuro nelle loro case, ma sobbalzano se lo sentono mentre attraversano una strada trafficata.”

Il significato di un suono dipende dagli altri sensi
Neuroni della corteccia uditiva. (Cortesia John Issa/Johns Hopkins Medicine)

In una serie di esperimenti su topi, i ricercatori hanno notato  che quando gli animali erano esposti a specifici segnali uditivi si potevano distinguere distinti schemi di attivazione dei neuroni della corteccia uditiva.

Ogni cellula nervosa “decide” se un messaggio deve proseguire nel suo percorso lungo i circuiti neurali. Le cellule nervose che liberano sostanze chimiche che stimolano la cellula successiva ad amplificare un messaggio sono dette eccitatorie; quelli che fermano messaggi, inibitorie.

Quando vista e udito entrano in conflitto

Quando vista e udito entrano in conflitto

I ricercatori hanno scoperto che la maggior parte dei neuroni eccitatori della corteccia uditiva avevano un’attività debole, quando – in seguito a un certo suono – i topi  potevano prevedere di ottenere una ricompensa. Ma una seconda serie di neuroni eccitatori ha un’attività di segnalazione più elevata quando la previsione della ricompensa è legata a due segnali sensoriali, provenienti anche da diversi sistemi, ma l’animale ne riceve solo uno.

L’attività di questa rete di neuroni si intreccia poi con quella dei neuroni inibitori in cui è presente uno schema di attivazione analogo.

Froemke e colleghi hanno anche scoperto che il bilanciamento dell’attività della rete dei neuroni inibitori è controllato da neurotrasmettitore che normalmente esercita un’azione eccitatoria sulle cellule cerebrali, l’acetilcolina.

I ricercatori hanno poi trovato che, bloccando il rilascio dell’acetilcolina nella corteccia uditiva, la capacità dei topi di reagire a stimoli sonori e/o a un complesso di stimoli anche sonori in modo da ottenere una ricompensa subiva un drastico calo.

Questa scoperta, nota Froemke, potrebbe concorrere a spiegare certe reazioni inadeguate nelle persone colpite da Alzheimer, una patologia in cui secondo alcuni studi sugli esseri umani può esserci una carente produzione di acetilcolina.

Per questo i ricercatori vogliono ora valutare se e come anche altri due neurotrasmettitori – noradrenalina e dopamina – influiscono sui neuroni della corteccia uditiva nelle diverse situazioni: “Se siamo in grado di definire le molte interazioni tra queste sostanze chimiche e l’attività cerebrale stimolata dalla percezione sensoriale e dal contesto – ha detto Froemke – forse potremo progettare terapie destinate a specifiche vie neuronali eccitatorie e inibitorie”.

Sorgente: Il significato di un suono dipende dagli altri sensi – Le Scienze

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